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  2ー6  

 孤独なカラスが声を出す。自身の身と同じ色に染まった空の中、誰とも分からぬモノへと発せられる訴えは、夜闇に溶けて瞬く間に、静寂となって消えていく。
 声を耳に受け止めた唯一の人間が、進めていた歩を止めて振り返る。荒れた息を整えながら眉間を皺で寄せると、感覚の疎くなった足で徐々に前進を再開しながら、姿無き厄介者に軽蔑の溜息で答えた。
 ――五月蝿い。やかましくうざったい鳥め、低俗で耳ざわりだ。排他に値する存在は、消えてしまえば良い。……全て。
 誰が自分を「排他」と決めた?決めたモノこそが、正しく「排他」である筈なのに。――


 ――何かある度に、時々思ってしまう事があった。この世に人間という生き物は、本当は私1人しか存在して無いのかと。私の知らない間に、いや、もしかしたら昔から、自分以外の人間は人間の皮を被った化け物に摩り替っているのではないのかと。
 妄想、妄想でしかない。しかし今、まさに今その妄想に陥っている。私以外の者も人間だと、信じる事が出来なくなっている。
 こんな気持ちになるのは、子供の頃からあった。そうなる度に、幼かった頃の私は祖母にすがりついた。幽霊のようにならないといけなかったあらゆる場所での毎日で、上辺ですら付き合えない人々の出す酸素の無い空気に窒息しそうになって、彼女に泣きついている瞬間だけ、私は自分が生きているんだと認識出来た。彼女は私の心が素直になれる居場所だった。気まぐれに泣いて怒る醜い私を受け入れてくれた。
 私の名前も、よくからかいの材料にされた。この名を授けてくれたのは祖母だが、「魅」力的な「姫」という自分の証を、祖母以外の誰にも認めて貰えなかった。
 思い出すのはいつも、小さな部屋と、抱きしめる手が感じる暖かい背中と、生ぬるい涙で濡れた頬と、嗚咽を漏らす自分の声。
 私じゃない声が聞こえた。今は幻聴でしか無い事を確信するけれど、あの時の思い出が耳の中で響く。
 大好きな、おばあちゃんの声。――
「魅姫。どうしたん?誰に苛められたん?何が辛かったん?」
 ――おばあちゃん。どうして私はこうなの?「あんたのような役立たず、引き取らなきゃ良かった」って叔母さんと叔父さんが毎日言ってくるよ。――
「魅姫。魅姫が必要だって思ってくれる人は居るよ。沢山居るよ」
 ――お父さんもお母さんも「いらない」って言ったよ。学校の子も無視して遊んでくれないよ。先生も近所の人も……。やっぱり私は誰にもいらないんだよ。――
「婆は魅姫が必要よ。それに、魅姫が自分の事何でも決めて良いんよ。誰かが勝手に決めるものじゃないよ、何だってそうよ。
 自分を、まっすぐに見ていなさい。自分に嘘は吐かなくても良いんよ。感じた気持ちを正直に、いつも信じてあげなさい」

 何も見えない漆黒の道を駆ける。素足に小石が食い込む度に感じる激しい痛みが、不安を感じる要素の1つになっている。
 霧のような影に包まれながら、胸の動悸が波打つように体全体に襲いかかってくる。挙動不振になっているのは自分でも理解していた。何処までも続く闇の中、魅姫は光を求めて走っていた。
 ――小梟山さんがあの後何かを言おうとしたけれど、私は聞こうとしなかった。嫌な想像ばかり思い浮かんで、足が遠くに行こうとしていた。口が開きかける度に彼から離れた。……逃げたとも言う。彼が口を閉ざしたのを合図に、私は正しく逃げた。
 とにかく此処から去りたかった。あの廃アパート以外に知っている場所は無いけれど、今は戻るのは嫌だった。胸の中で靄のように不快な気持ちが漂っていた。晴らす事がどうしても出来なかった。――
 靴に挟まった目玉が、頭の中で延々と自分を見つめてくる。あてのない道を痛みばかりを感じる足で走り続ける。溢れる涙が、かろうじて見える眼前の光景すらぼやけさせる。
 無意識に指が動いていた。その手の中にかつてあった携帯電話は無い。指が空気を左右に撫で、何も無い空間をしきりに叩く。聞こえてきた鳥の鳴き声に、頭の中で検索用の単語を考えていた時、
 空気が張り裂けるような、大きな音が響いた。
 魅姫は短い悲鳴を上げて立ち止まる。心臓の音が太鼓のように力強く上半身を打つ。
 化け物のような声が、闇の中で甲高く響いてくる。魅姫はしきりに首を横に振ると、壊れた振り子人形のように首を前後させる。耳を塞いでも音が鳴り止まない。動悸が酷くなっていく。
 ――怖い。――この感情ばかり抱いている。それでも足が勝手に音のした方向に動いた。自分の潜在的な好奇心が呪わしくなる。
 何も見えなかった世界が、ある1点から徐々に明らかになっていく。目の前に現れたものが自分の影だと判別出来た時、それが高い壁の一部に写っていると気付いた。
 『堀』と"彼"が呼んでいた、天まで届きそうな金属の壁。まるで暗殺者のように、夜の中に姿を溶け込ませている。
 手の平で触れた瞬間に感じた氷のような冷たさに、言いようのない不気味さを感じる。気味が悪くなりその場から引き返そうとした時、
 少女の血の気が一気に引いた。
 壁に貼り付くようにして、カラスが1羽、地に横たわっていた。

 ずっと空を舞っていた、あのカラスなのだろうか。自由の為に授かった翼を地面に広げ、二度と飛ぶ事が出来なくなった鳥は光を失った目で少女を見つめてくる。
 吐き気を催しそうになる存在から目を反らし、魅姫は怯えるように周囲を見渡す。焦げ茶色の大きな瞳で落ち着きなく気配を探しながら、感覚の鈍い足が少しずつ、小柄な身体を後退させていく。
 踏み締める冷たい地面に痛覚を刺激されながら、少しずつ少しずつ、死骸から遠ざかる。鳥が見えなくなった位置まで移動した魅姫は、肺に溜めていた空気を口から一気に漏らすと、
 硬い鉄のようなモノを踏む。冷や汗と共に滲み出た足裏の血を確認しようと、恐る恐る足元に視線を移すと、
 ローブ姿の人間が、倒れていた。
 大柄の男らしき人間は黒い水溜まりに俯せに浸かった状態で、人形のように動かない。少女の小さな足が踏み付けているのは相手の所有物だろうか、やや太くて長い金属と思う何かが、包帯のような布でぐるぐる巻きにされている。
 水溜まりが血で出来ていると分かった瞬間、魅姫の心臓の鼓動が激しくなる。無意識に蹴り動かした布の塊が大きな靴の先に小突き当たると、
 野太い男の声が、耳に聞こえてきた。
「Behave! Don’t do anything unnecessary!」
(?!)
「Absolutely, do not go anywhere.It should be around here somewhere.」
 早口の英語が鼓膜を揺らすと、何かを揺り動かしているような音が聞こえてくる。
 足下に転がった死体に意識が固着されている。荒息が漏れないようにしながら魅姫は移動を再開すると、目線の先に、2人の男の姿が見えた。
 倒れている人間と同じローブに身を覆っており、肩に布を巻き付けた長い荷物をそれぞれ背負っている。頬に彫られた0221と0047の数字がフードの隙間から見えると、ライオンのような小さな眼をしている男がしきりに視線を動かす。
 慌しく揺れ動く心臓を肌越しに抑えながら、魅姫はその場で静止する。夜に紛れた少女の気配に感付かない男達は、笑みを浮かべながらお互いの顔を見合わせると、
 布が解かれたアサルトライフルが、姿を見せた。
「I'll send you packing.」
 黒塗りの殺戮兵器は、大型の川魚のような見た目をしており、ずんぐりとしたシルエットが闇の中で不気味な姿を見せつけている。
 隣に立っているもう1人の男が同じような銃を構えると、辺りを観察し始める。無表情に近い顔が闇の中で何かを探していたが、動かしていた瞳が一点を凝視すると、手に掴んだ兵器から金属音を響かせた。
 地に横たわったカラスの死骸を眺めている。無となった存在を写す無を感じる瞳に、無として扱われ続けてきた少女は染み入るような絶望と恐怖を感じる。
 何も主張がない静寂の時間。絶え間なく続く沈黙は、永遠に終わりがないように感じられる。
 仄かに感じた煙草の臭いが嗅覚を刺激する。口に何もくわえていない男の吐いた溜息が静けさを刹那だけ破って消え去ると、
 少女を睨み付け、正面から手を伸ばしてきた。
 見開かれた大きな瞳から零れる涙が揺れ動いて宙を舞う。太い腕が小さな肩の上を通って背後の壁面を撫で回すと、もう1人の男が怒鳴るように声を掛けてくる。
 早口の英語が理解不明の会話を始める。内臓の圧迫感と窒息感を感じながら、魅姫はその場から逃げようと意識を周囲に向ける。
 360度、闇。まとわりつくような血の生臭さが鼻から全身に不快感を与えてくる。壁を伝いながら何かを探している男は、背後で何かを探索している男と背中合わせになると、少女を間に挟み入れながら、何度も同じ道を行ったり来たりする。
 限界に近い息苦しさに、肺が鈍い痛みを発してくる。再び漂ってきたきつい煙草の臭いを強く鼻に感じると、
 茂みの擦れる音と共に、金属同士が当たるような音がした。
 身を貫くような鋭い気配を感じると、男達が1点を凝視する。音を立てないようにしながら魅姫も同じ方向に振り返ってみると、
 殺し屋が、立っていた。
 トレンチコートを羽織り、跳ね癖のある茶髪をポニーテールにした青年がこちらを見ている。口元の煙草の火で整った顔を青白く照らしている相手は機嫌が悪いのか、威圧感を纏った茶色の瞳が鋭く釣り上がっている。
 背負った布製のギターケースのジッパーが完全に開いている。手に掴まれている傷だらけのアサルトライフルが高めの金属音を響かせると、前後から早口の英語の囁き声が聞こえてきた。
 異世界に放り込まれたようで、真冬のような寒気を感じる。相手の右鎖骨の下に彫られた『1946』の数字を見つけた魅姫が、不安感を覚えながら口を開きかけた時、
 釣り上がった青年の目が、凍り付く程冷たい視線を向けてきた。
「Shut up(黙れ)。うぜえだけのお前の自分話をしても良いと、何時俺が許してやった?」

 吹き出した春の夜風が、闇に紛れた少女の黒髪を揺らす。瞳の中で滲んだ水が頬を伝って流れ落ちるが、見えない粒は誰にも存在を知られる事無く、土に落ちて湿り消える。
 動きが取れない身に全ての神経が無くなったかのように感じる。圧迫された空間で硬直していると、威圧感を纏った茶色の眼が、更に鋭く釣り上げられた。
「聞こえなかったか?下らねえ言い訳を次も吐いたら殺す。質問以外の答えもだ」
(…………?)
 相手の身体が斜めに向いている事に気付くと、魅姫は自分の背後に振り向いてみる。聞こえてきていた英語の囁き声が突然黙りこむと、フードを被った2人の男がそれぞれの顔を見合った。
 手に掴んだ魚型の銃が構えられると、銃口(マズル)が青年に向けられる。荒い息使いが絶えず聞こえてくるが、微動だにしない鈴鷺璃音の眼は、男達を侮蔑するように睨んでいる。
 負い紐輪(ランヤードリング)に結ばれている汚れた布が風に揺れる。小刻みに震える殺戮兵器が高い金属音を響かせると、男の1人が口を大きく開いた。
「やっぱり現れたな、『管理』の犬。褒美は高級ドッグフードか?それとも、可愛い雌犬か?」
「……」
「お前こそ質問に答えないじゃないか!!どうなんだ1946!?人間様の言葉は理解出来ないのか?!」
 荒げられた声が少女の鼓膜を激しく揺らすと、神経の奥底から強い恐怖が這い上がってくる。罵声を響かせる男と沈黙を貫いている青年に挟まれている魅姫は、泣き出しそうな目で相手達の視線の交点を眺めると、
 湧き出すような安堵感が、胸をよぎった。
 ――……誰も私に、気付いていない?――
 歓喜と不安が頭の内で渦を巻く。少女の小さな溜息は、風と交じって刹那に消えていく。
 霧のような夜の黒が、目線の先に立っている男達の半身にまとわりついている。璃音は掴んでいるアサルトライフルを男に向けると、竹槍のような銃口が相手の頬に彫られた4桁の数字を指し示した。
 薄ら笑いが浮かべられた瞬間、激しい銃声が空間に轟く。頬に彫られた4桁の数字の下に鮮血の線が引かれると共に男は目を大きく見開くと、真顔の青年に歯を見せて笑いかけた。
「I'm sorry,I was just joking. Never mind,1946. Forget about it, will you?(すまない、さっきのはジョークだ。気にするな、1946。忘れてくれないか?)」
「Your story is boring.Is go bad ear.(お前の話はつまらん。耳が腐る。)」
「!!!」
 呟かれた英語は理解出来なかったが、親しげな表情を浮かべた男の顔が険しくなる。嘘の水飴を塗った舌に水を浴びせているようだった。その水は長年放置された防火用バケツか何かの汚水なのだろう。不味いものを無理矢理飲まされて、喉を痛めたようにむせび声が上げられる。
 般若面に豹変した男が、手に持った銃を璃音に向ける。もう1人のローブ服の相棒も同じ動作で武器を構えると、
 魅姫は息を殺しながら、後退した。
 無の存在になった少女は、闇に紛れて身を引いていく。馴染み始めた青年の横を、ゆっくりと時間をかけて移動する。
 結ばれている茶色い癖毛が、煙草の火の光を受けながらなびいている。男に目を向けたまま気付かない相手を見つめながら魅姫は冷や汗混じりに足に神経を集中すると、音を立てないように、退路を進行した。
 ――私は、誰にも存在を認められていない。――
『そんな事無いよ。魅姫が必要だって思ってくれる人は沢山居るよ』
 頭の中で声が聞こえた。懐かしい人との思い出。足を動かす度に、彼女が自分に語りかけてくる。
 無であるという扱いを受け入れて、歩を更に進める。
『探してごらん。きっとすぐ、近くに――』
 地面に落とされた煙草の火が消えると、伸ばされたアサルトライフルが少女の身を押し飛ばす。身を弾かれた魅姫は後ろ向きに放り投げられると、
 ローブの男に、受け止められた。

 ――重力が無い。――そう認識をした時には、既に魅姫は骨ばった手に両の腕を捕まれていた。目の前に立つ璃音と視線が合う。表情は無いが釣り上がった茶色い瞳に、身が震える程の怒りの念を感じ取る。
 眉間に皺を寄せている醜男は、無意識に掴んだ少女を物珍しそうに見る。地味な黒いワンピースを着た容姿は、可もなく不可もない「並」という印象しか与えない。が、
 目線を頭から下に移して直ぐに、男は再び張り付けたような笑顔を作る。微動だにしない目の前の青年に顔を向けると、わざと聞こえるように声を出した。
「I see.(なるほどな。)1946、コレがお前の褒美か?乳がでかくて可愛いじゃないか。然る所に持って行ったら、幾らでも稼いでくれそうだな!」
 青白い顔をした魅姫は、男の手に強く捕まれて身動きが取れない。無意識の懇願の念で璃音を見るが、相手の瞳孔はつり上がったまま、冷たく自分を見返してくる。
 絶望と恐怖が、心臓を激しく撃ちつける。夢の中に描いていた祖母との思い出が消え去り、非情な「今」という現実が夜の闇に覆われて、少女の身に注がれる。
 ローブの男は離れた場所にいる仲間の男に首を傾けて合図をすると、小刻みに震えている少女の右手を凝視する。赤がかった膿が染み着いている包帯は外れかかっており、握れば折れそうな程の華奢な手の甲に、4つの丸い火傷が刻まれていた。
「0000?……Something’s fishy.(怪しいな。)1946,Your birds of a feather?(お前も同じ穴のムジナか?)」
「You're the only person who stupid raccoon dog.I wish Your eaten by homeless dogs.(馬鹿な狸はお前だけだ。野犬にでも喰われてしまえ。)」
「Don't get cocky,bastard! No more of your ridicule!!(調子に乗るな、糞餓鬼!愚弄するのもいい加減にしろ!!)」
 売り言葉を怒り任せに買い取った男は、魅姫の頭に銃を突き付ける。涙の溢れる大きな目に写る茶髪の青年は、煙草に火を付けてから手に持ったアサルトライフルの銃口を向けると、
 轟音と共に、人間の一部が吹き飛んだ。

 赤い飛沫が上がり、腕が闇の中に放り込まれる。細い指が地にぶつかって骨の砕ける音を鳴らすと、続けて放たれた銃弾が、残ったもう片方の腕を肩から無理矢理千切り取る。
 震える少女の足が土の上に膝を付くと、アサルトライフルが掴んだ腕ごと闇に消える。両腕を奪われた男が泡を吐きながら判別できない声を叫び上げると、骨張った顔に彫り込まれた4桁の数字に、幾重もの穴が開けられた。
 五月雨の発砲音。幾回も湧き立つ血の噴水。細切れになった血肉が、死臭を纏って周囲にまき散らされる。
 魅姫の目に映る竹槍のような銃口(マズル)が、激しい音を立てて火花を散らす。眉一つ動かさない青年は揺れ動く兵器を掴みながら、作り出している惨劇を、興味なさげに眺めている。
 野太いうめき声が上がって、魅姫を掴んでいた男は糸が切れた人形のように崩れていく。四方に広がる血の海に肉の雨が降らなくなると、
 闇から姿を現したもう一人のローブ男が、少女の背中を見つめた。

 恐怖に震えている小さな右手の0000に、男の視線が固定される。僅かな笑みを口元だけ浮かべながら、ゆっくりとした足取りで近付いてくる。
 無機的な瞳が赤に染まった仲間を一瞥すると、懇願の目が男に視線を注ぐ。泡を吹き出しながらすすり泣くような声を出す仲間を見ている男は、骨張った薄い顔にある数字を指でなでると、並びの悪い汚れた歯を口から覗かせた。
「Help・・・Help me.」
「・・・・・・」
「Help・・・・・・my friend.my……」
 相手の肩に手を置いた男は、手に持った銃を殺し屋に向ける。細身の鉄の魚の口から伸びる赤い線が青年の眉間に小さな丸を描くと、
 安堵の笑みを浮かべている瀕死の仲間の眉間に赤丸を移動させた。
 乾いた音が響き出し、男の顔が蜂の巣になる。言葉を発せる器官ごと、頭が千切れて、吹き飛んでいく。
 徐々に形がなくなっていく頭部がもげ落ちると、頬に0221の数字が彫られた男は崩れ倒れた死体を踏み潰す。目の前に立つ青年の左鎖骨の上にある1946の数字を見つめると、無の表情で眺める鈴鷺璃音に饒舌気味に声をかけた。
「悪い、手間を取らせた。なあに、馬鹿どもが勘違いしただけだ。当然の受けるべき報いに、誰も罪を感じる必要は無い」
「・・・・・・」
「此処はそれが常識だろ?1946。流石は噂通りに手際が良い。この町の脱走者狩りとして非常に優秀だ」


 少女の胸の中は、虚無の念に満たされている。何も考えられなくなっている頭が、動かない体に何一つとして的確な命令を送れずにいる。
 足下の生臭い血の池をぼんやりと眺めながら、思考の止まった魅姫の耳の中で、通信が途切れたラジオのような単調な電子音が鳴り響いている。延々と流れる深いなノイズ音に混じって、乾いたような男の声があざけ笑うような言葉を発すると、男は眉も動かさない冷淡な目の前の青年に、親しい友人と接するように話しかけた。
「haha!まあ気にするな!こうなる事は覚悟の上。だがリスクは此処に居続ける限り変わらない。少しでも「管理」の機嫌が悪くなれば、いずれ誰もが死ぬ。此処はそういう世界だろ?」
「……」
「相変わらずお前は可愛げがない。だが俺はそんなお前が実はとても好きだ。対して始末したこいつらは、仲間意識なぞ勝手に持ちやがって、面倒くさいし勘違いが甚だしかった。1946、I love you.Berry berry wonderful.」
 小馬鹿にしたような目つきで、男は璃音に感謝を述べる。再び乾いた笑い声を繰り返し上げた後で手に掴んでいるアサルトライフルを握り直すと、照準を合わせ、引き金を引く。
 俯せになった胴だけの屍が跳ね上がると、銃口から立ち上る硝煙を男は見惚れるように眺める。薄ら笑いを浮かべながら璃音に再び視線を移すと、眉間に深い皺を寄せながら、大げさに両手を上げて天を仰いだ。
「邪魔者。どいつもこいつも邪魔者。排他されるべきは俺ではない、俺以外の、全て。
 Lovable creature.(愛すべき存在)どうか俺を見逃してはくれないか?こんな排他された場所で生きているのは、1946、優秀なお前にも非常にもったいない」
 長い沈黙が続く。草の匂いが、死骸から発する生臭さを取り込んで鼻をつく。
 短くなっていく青年の口元に挟まれた煙草から、紫煙が絡まった糸のように宙で伸び上がる。痺れを切らした0221と頬に書かれた男は短い咳払いをしてパフォーマンスを止めると、怒りを込めた鋭い目で青年を睨み付けた。
「ああ、ああ!そうだった忘れていた。お前は此処では有名な”管理”の狗。自分で考える脳は無かったんだったな、非常に残念だ。……
 やはりこの閉鎖された空間はうんざりだ。排他されるべきものはやはり処分されるしかない。だがそれは俺ではない、俺以外の全てだ!」
 頬の4桁の数字を爪で勢い良くひっかくと、吹き上げた血飛沫が世闇に刹那映し出される。何度も何度も地に沈んだ同士の身体に銃弾で風穴が開けられると、呆然と座り込む少女に赤い飛沫が降り注ぐ。
 人形のように動かない魅姫の見つめる先に、黒ずんだ血溜まりが広がっていく。血に塗れる骨ばった手が小さな肩を乱暴に掴むと、死人に鞭を打ち続ける狂人は歪んだ笑顔を見せつけた。
「なあ。この壁の向こうは、どんな場所なんだ?どんな世界であっても俺はそこに行けば、排他されない夢が見れるんだろ?」
(……)
「hahaha!妄想をするなとでも思っているのか?!違う、教えてやろう客人!!何時だって此処は、真な現実しか無い!
1946、良い加減に夢を見たいさ!何も考えないお前とは違う、俺は正真正銘の人間だからだ!!」
 璃音の眉間に銃を突きつけた男が笑い声を上げながら短い金属音を響かせると、2つの発砲音と共に火花が散る。
 雄叫びのような声と共に、血の池に赤い大雨が降る。骨ばった細い腕から指が数本弾け取れると、間を入れずに火を噴いたAKMが、腕を1本闇の中に放り込む。
舞い上がった血柱が不気味な雨を撒き散らすと、男は狂ったような笑い声を上げる。再び銃の口を相手に向ける前にもう一方の腕を無理矢理引き千切られると、
歪んだ笑顔で血だらけの歯を見せて、壁に向かって走り出す。銃を掴んだまま地に転がる自身の腕を足蹴りすると、巻き込まれた烏の死骸が、天高く飛び上がった。
「俺は夢を見たいんだ!何にも排他されない場所で、誰にも邪魔をされない幸福な夢をな!!」
 黒い無数の羽が粉雪のように静寂を纏って天から降ってくる。思考の停止した少女の黒髪に溶け込むように降り積もると、
 高めの発砲音と共に、水風船が弾けたような音が聞こえた。

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